ūüíõ BD : Radium Girls de Cy

Petit entorse au th√®me du blog aujourd’hui avec la chronique d’une BD historique : Radium girls de Cy parue aux √©ditions Gl√©nat dans la collection Karma. Point de SFFF donc, mais comme cette BD est un coup de cŇďur, je ne pouvais pas ne pas vous en parler ici.

Des destins de femmes sacrifiées sur l’autel du progrès.

New Jersey, 1918. Edna Bolz entre comme ouvri√®re √† l‚ÄôUnited State Radium Corporation, une usine qui fournit l‚Äôarm√©e en montres. Aux c√īt√©s de Katherine, Mollie, Albina, Quinta et les autres, elle va apprendre le m√©tier qui consiste √† peindre des cadrans √† l‚Äôaide de la peinture Undark (une substance luminescente tr√®s pr√©cieuse et tr√®s ch√®re) √† un rythme constant. Mais bien que la charge de travail soit soutenue, l‚Äôambiance √† l‚Äôusine est assez bonne. Les filles s‚Äôentendent bien et sortent m√™me ensemble le soir. Elles se surnomment les ¬ę Ghost Girls ¬Ľ : par jeu, elles se peignent les ongles, les dents ou le visage afin d‚Äô√©blouir (litt√©ralement) les autres une fois la nuit tomb√©e. Mais elles ignorent que, derri√®re ses propri√©t√©s √©tonnantes, le Radium, cette substance qu‚Äôelles manipulent toute la journ√©e et avec laquelle elles jouent, est en r√©alit√© mortelle. Et alors que certaines d‚Äôentre elles commencent √† souffrir d‚Äôan√©mie, de fractures voire de tumeur, des voix s‚Äô√©l√®vent pour comprendre. D‚Äôautres, pour √©touffer l‚Äôaffaire…

Une fois n’est pas coutume, je vais vous proposer une mise en contexte historique pour parler de cette tr√®s belle BD qui met en avant des faits qui √©taient jusqu’√† maintenant peu connus.

Apr√®s la d√©couverte du Radium par Pierre et Marie Curie en 1898, cet √©l√©ment tr√®s radioactif va rapidement √™tre utilis√© √† des fins m√©dicales. C’est le d√©but des traitements par radioth√©rapie qui vont √™tre test√©s sur de nombreuses maladies incurables de l’√©poque. Marie Curie va √©galement utilis√© la radium pour r√©aliser les premi√®res radiographies m√©dicales. Durant la premi√®re guerre mondiale, elle sillonnera la ligne de front avec sa fille Ir√®ne Joliot-Curie et r√©alisera de nombreuses radiographie pour aider les op√©rations m√©dicales des bless√©s de guerre. Ces premi√®res avanc√©es dans le domaine m√©dical en plus de l’obtention par le couple Curie du prix Nobel de physique en 1903 vont aider √† d√©mocratiser l’utilisation du Radium. Ainsi au d√©but de 20e si√®cle, la propri√©t√© radioluminescente du Radium va √™tre utilis√©e pour la d√©coration, notamment dans l’industrie horlog√®re.

La radium devient alors un produit ¬ę¬†√† la mode¬†¬Ľ est l’industrie pharmaceutique (entre autre) l’utilisera dans de nombreux produits lui conf√©rant diff√©rentes vertus.

Bien que la dangerosit√© du Radium soit reconnue dans le milieu m√©dicale d√®s les ann√©es 20, l’industrie, elle, n’est pas press√©e de prendre des mesures de protection. En France, il faudra attendre le milieu des ann√©es 30 pour que l’intoxication au radium soit reconnu comme maladie professionnelle. L’usage du radium sera d√©finitivement interdit dans les ann√©es 60. Commencera alors un long travail d’identification des sites industriels pollu√©s et de r√©cup√©ration d’objet radioactifs.

La BD Radium Girls se d√©roule au d√©but de XXe si√®cle dans le New Jersey. Nous suivons un groupe de jeunes femmes travaillant dans l’industrie horlog√®re o√Ļ elles peignent des cadran de montres avec la peinture Undark et en utilisant la m√©thode du Lip – Dip – Paint. M√©thode qui am√®ne ces ouvri√®res √† lisser leur pinceau avec leur l√®vres afin de mieux appliquer la peinture √† base de Radium. Ces Radium Girls ou ¬ę¬†Ghost Girls¬†¬Ľ sont de jeunes femmes pour qui ce travail est une forme d’√©mancipation. Cy nous d√©crit avant tout un groupe de femmes qui mordent la vie √† pleines dents, insouciantes avec un emploi aussi stable que possible dans l’Am√©rique des ann√©es 20. Ce sont ces femmes dont nous allons suivre la descente aux enfers alors que les maladies dues √† l’ingestion de Radium sont peu connues et que l’industrie n’a pas encore pris la mesure (ou n’a pas envie de s’en inqui√©ter) des probl√®mes de sant√© √† long terme de ses travailleuses.

Graphiquement, cette bande dessin√©e est une v√©ritable r√©ussite. Tout en crayonn√©, les dessins de Cy sont au top. J’aime particuli√®rement la mani√®re dont Cy fait ressortir la radioluminescence du radium. Les dessins pleine page sont √©galement particuli√®rement r√©ussis : des portraits de femmes beaux, touchants et dramatiques √† la fois.

A noter que m√™me si Radium Girls nous d√©peint l’histoire oubli√©e de ces ouvri√®res qui, par la n√©gligence d’une industrie peu regardante sur la sant√© de ces petites mains, vont se retrouver mortellement intoxiqu√©es au Radium, cet album reste avant tout un portrait de femmes. Bien document√©, le r√©cit n’est cependant pas historique au point de donner un contexte complet et panoramique de ce pan de l’histoire ouvri√®re aux √Čtats-Unis. Si vous voulez en savoir plus sur l’histoire des Radium Girls, d√©couvrez la s√©rie en deux √©pisodes sur France Culture :

Vous pouvez √©galement regarder cet interview de l’autrice :

Radium Girls est une bande dessin√©es tr√®s r√©ussie, dans un style crayonn√© qui tranche avec les bande dessin√©es traditionnelles, elle nous propose un r√©cit au f√©minin sur un scandale sanitaire encore peu connu jusqu’√† il y a peu. Tr√®s int√©ressant et bien trait√©, cette BD est un must read.

9 r√©flexions sur “ūüíõ BD : Radium Girls de Cy”

  1. Tr√®s bon billet, bien document√©, √ßa donne tr√®s envie. Elle √©tait d√©j√† dans ma liste √† lire, je vais y ajouter de ce pas une note ¬ę¬†√† lire viiiiiiite¬†¬Ľ.

  2. Ping : Throwback Thursday #2021-33 РLes Blablas de Tachan

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